Parte el 'Atlantis' con las esperanzas europeas para la exploración espacial

  • La NASA prevé que la nave se acople a la ISS mañana, con el laboratorio 'Columbus' a bordo

El transbordador estadounidense Atlantis entró ayer en órbita, menos de nueve minutos después del despegue desde Cabo Cañaveral (Florida, sureste), para transportar el laboratorio europeo Columbus a la Estación Espacial Internacional (ISS), según la NASA. La nave partió con siete astronautas a bordo a las 20.45 de la plataforma de lanzamiento 39A del Centro Kennedy de la agencia espacial estadounidense, y poco más de un minuto después había alcanzado una velocidad de 6.000 kilómetros por hora.

Éste es el primer vuelo de un transbordador en 2008, de los cinco programados. Inicialmente, la partida del Atlantis hacia la ISS estaba programada para comienzos de diciembre, pero se anuló tras dos intentos frustrados por una anomalía en los indicadores de hidrógeno líquido del tanque externo.

Los dos cohetes propulsores, que proveen el 80 por ciento del impulso, se separaron como estaba previsto dos minutos después del lanzamiento del transbordador, para caer en el Atlántico, de donde serán recuperados y reutilizados.

El Atlantis se acoplará mañana a las 18.25 a la ISS, donde permanecerá ocho días.

La misión del transbordador, que consiste en el traslado e instalación del laboratorio Columbus en la ISS en tres caminatas espaciales, es de gran importancia para los planes estratégicos de Europa en el espacio.

Con la instalación de Columbus, Europa se convertirá en un socio completo de la estación espacial, considerada esencial para preparar, con experimentos científicos en microgravedad, la exploración humana de Marte. Hasta el momento sólo Estados Unidos y Rusia disponen de laboratorios en la ISS.

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